Bitstream vs PCM: ¿Cuál es mejor?

Elegir entre el flujo de bits y el PCM puede ser confuso -algunos incluso afirman que son iguales-. Pero, cuando estás atrapado entre los dos, ¿con cuál debes quedarte?

¡Es una noche retro! Sacas un viejo DVD y desempolvas tu reproductor de cine en casa Dolby Digital o Blu Ray. Vaya, la verdad es que funciona un poco. Sin embargo, después de configurarlo todo, empiezas a desplazarte por algunas de las opciones y ves cosas como «bitstream», «Dolby Digital» y «PCM». Y ahora estás atascado porque no tienes ni idea de lo que significan.

Y lo que es peor, tus amigos te dicen que elijas uno y acabes con él. Aunque ellos no pueden notar la diferencia, tú no eres de los que se conforman con cualquier cosa. Además, una búsqueda rápida de «Bitstream vs PCM» te muestra algunos artículos muy técnicos, que te dejan con la sensación de que necesitas un doctorado en audio para entenderlos.

¡Estamos aquí para ayudarte! Esta guía de comparación de Bitstream y PCM para gente no tan técnica te ayudará a entenderlo todo y te dará algunos buenos matices para saber cuál es el mejor en cada situación.

Qué es el BitStream

Empezando por la primera parte del flujo de bits frente al PCM, tenemos que definir qué es realmente el flujo de bits. Los flujos de bits, desde 1961, son definido como «una secuencia continua de datos transmitidos». En otras palabras, un flujo de bits es un flujo de bits.

Un bit es la información más pequeña que puede entender un ordenador, representada por un 0 o un 1. Este único bit nos permite saber una de dos cosas, dependiendo de lo que signifique el valor devuelto. Cada bit adicional duplica la información total, aumentando exponencialmente. Por ejemplo, 4 bits nos dan 16 posibles estados de información.

Los bits individuales fluyen uno tras otro, en rápida sucesión, a través de una conexión de flujo de bits. (De: Pixabay/geralt)
Los bits individuales fluyen uno tras otro, en rápida sucesión, a través de una conexión de flujo de bits. (De: Pixabay/geralt)

El flujo, por tanto, es el movimiento consistente de estos bits individuales para transmitir información.

Puede que también hayas oído hablar de bytestreams, también conocido como flujo de octetos. A diferencia del flujo de bits, que envía los bits de uno en uno, los bytestreams envían pequeños grupos de 8 bits, conocidos como bytes.

En el flujo de bits, los sonidos se comprimen y se convierten en bits digitales. Estos bits fluyen luego «aguas abajo» desde el reproductor hasta el receptor. El receptor descodifica las notas y las transforma en los grandes ritmos que oyes. Por esta razón, el flujo de bits supone una mayor carga de rendimiento para el dispositivo receptor, es decir, tus auriculares o altavoces. Sin embargo, la naturaleza comprimida de los bits los mantiene con un bajo ancho de banda.

Este flujo de bits comprimido y de bajo ancho de banda es lo que permite utilizar el flujo de bits para las conexiones de audio inalámbricas, manteniendo una gran calidad.

Sin embargo, ten en cuenta que los datos del flujo de bits pueden enviarse a través de óptico digital o cables coaxiales. Este es un sistema de sonido digital, por lo que los reproductores modernos de gama alta (como tu Sonos Arc o VIZIO Elevate¡) solamente!

Comparativas relacionadas:

¿Qué puedes esperar cuando utilizas BitStream?

Lo que nos gusta

  • Posibilidad de sonido envolvente.
  • Funciona con cables digitales ópticos o coaxiales.
  • Baja degradación de la calidad.
  • Se puede utilizar para escuchar audio de forma inalámbrica

Lo que no nos gusta

  • Sólo se puede utilizar con reproductores modernos de gama alta.
  • Soporte limitado para los canales de audio secundarios.
  • No funciona con la transmisión de sonido analógico.

Con el flujo de bits, una de las cosas clave que hay que recordar es que el receptor descodifica ese flujo de bits del que hablamos antes. Así que, por ejemplo, la calidad del boom de esa gran explosión en la película depende de la calidad de tu equipo de música. Un equipo de música de baja calidad aumenta la posibilidad de retraso. En cambio, un equipo de música de alta calidad puede hacer que sientas el estruendo en el pecho.

También puedes esperar más opciones y posibilidades de audio con el flujo de bits activado. Por ejemplo, la XBox One te permite elegir entre DTS:X y Dolby Atmos cuando se utiliza el flujo de bits.

Sin embargo, el flujo de bits se creó para dispositivos modernos, como los productos de Dolby. Así que, en realidad, sólo tiene en cuenta el panorama digital moderno de la transmisión de sonido. Cuando funciona, es lo máximo, pero no funciona con todo.

Qué es el PCM

A continuación, en el debate sobre el flujo de bits frente al PCM, debemos presentar adecuadamente el PCM, también conocido como Modulación por impulsos codificados. Desarrollado en 1937 por Alec Reeves, el PCM tiene una historia bastante interesante que también te permitirá conocer lo que realmente hace:

Trabajar con teléfonos y cables transatlánticos (para la Compañía Western Electric) a lo largo de los años 20 y 30, Reeves empezó a ver surgir muchas dificultades con las tecnologías actuales de la época. En esa época, surgían más redes telefónicas por todo Estados Unidos.

Sin embargo, más no significaba necesariamente mejor. A menudo, significaba una menor recepción y estaciones de conmutación con exceso de trabajo.

La solución de Reeves fue un sistema (PCM) que podía convertir los sonidos analógicos en eléctricos pulsos. Estos pulsos podrían enviarse con menos distorsión y coexistir simultáneamente en un solo cable.

Debido a la naturaleza digital de esta tecnología, y a la falta de infraestructura de apoyo en aquel momento, la tecnología se desvaneció inicialmente en la oscuridad: el mundo simplemente no estaba preparado.

Una América en crecimiento necesitaría mejores líneas telefónicas digitales. (de: Pixabay/bernswaelz)
Una América en crecimiento necesitaría mejores líneas telefónicas digitales. (de: Pixabay/bernswaelz)

Esto nos lleva a Código de modulación. Aunque es casi seguro que Reeves se refería a la modulación de la comunicación humana y a los mencionados impulsos eléctricos, el PCM tuvo su gran éxito en una época en la que el envío de mensajes secretos era cada vez más importante.

La Segunda Guerra Mundial SIGSALY utilizó el PCM para enlazar a EEUU y el Reino Unido. Alemania simplemente no tenía la infraestructura digital necesaria para mantener las comunicaciones entre los dos aliados de forma segura.

Traducir eso de forma significativa para nuestras necesidades actuales revela algunas cosas. Los sistemas PCM digitalizan los datos del reproductor. Por ejemplo, cuando se utiliza PCM, el reproductor de Blu Ray tiene la carga tecnológica clave, no los altavoces.

El origen del sistema fue la conversión de analógico a digital, y esto continúa en la actualidad. Sin embargo, como el PCM es un sistema más antiguo que ha evolucionado hasta nuestros días, también puede manejar transmisiones de digital a digital.

¿Qué puedes esperar cuando utilizas el PCM?

Lo que nos gusta

  • Compatibilidad con máquinas antiguas.
  • Gran compatibilidad con los canales de audio secundarios.
  • Recibe transmisiones de sonido tanto analógicas como digitales.

Lo que no nos gusta

  • No hay funciones de audio avanzadas como el sonido envolvente o la conectividad inalámbrica.
  • Soporte limitado para la salida digital óptica o coaxial.
  • Requiere un gran ancho de banda para evitar la degradación de la calidad.

Mientras que en los tiempos de la Segunda Guerra Mundial, la salida digital hacía que fuera bastante difícil que cualquier cosa recibiera el mensaje, está claro que eso no se sostiene hoy en día. Nuestra mayor infraestructura de red y el Internet de las cosas hacen que la salida digital tenga sentido en casi todas partes.

Con el PCM, una de las cosas clave que hay que recordar es que el reproductor dirige el mecanismo de descodificación. La tecnología PCM, por tanto, depende mucho de que tengas un reproductor de calidad. Por muy bueno que sea tu sistema estéreo, el sonido no será bueno si utilizas un reproductor malo.

Pero eso no es todo. De hecho, muchos de los elementos básicos de la transmisión de audio moderna estarán ausentes o tendrán capacidades limitadas con los reproductores PCM:

  • El PCM no admite el sonido envolvente.
  • No hay soporte de audio inalámbrico.
  • La salida digital óptica y coaxial tiene capacidades limitadas con PCM.
  • El PCM sólo puede utilizar una señal de dos canales. (Es decir, no hay canal Dolby Digital o 5.1.)

Por último, todo esto requiere bastante ancho de banda para evitar fugas de salida de alta calidad. El PCM genera muchos bits a la vez, a diferencia del flujo procedente del flujo de bits. Esto significa que, a menos que tu sistema le dé el ancho de banda necesario, el PCM puede sufrir pérdidas de calidad fácilmente.

Flujo de bits vs. PCM: ¿Cuál es mejor?

Elegir entre flujo de bits o PCM en la televisión
Elegir entre flujo de bits o PCM en la TV

Ya hemos visto los dos por separado. Así que la pregunta es: en la batalla del flujo de bits contra el PCM, ¿cuál es mejor?

En una esquina tenemos a Bitstream, el nerd tecnológico recién llegado, y en la otra a PCM, el hipster de la vieja escuela. Los dos entran, pero… ¿los dos salen? Realmente depende de una variedad de situaciones a la hora de decidir quién es el verdadero ganador.

Comparémoslos en una variedad de categorías:

Calidad de sonido

Veredicto: Bitstream

De acuerdo, todos sabemos que esto es un poco difícil. Normalmente, no hay mucha diferencia entre los dos al escucharlos, especialmente para los oídos no entrenados.

Sin embargo, el Bitstream tiene varias ventajas. Por un lado, permite el sonido envolvente a través de cables ópticos. Los elevados requisitos de ancho de banda de PCM no permiten las mismas opciones en ese ámbito. Además, esos mismos requisitos de ancho de banda pueden provocar una pérdida de calidad. Por último, como el PCM está limitado por la calidad del reproductor, no funciona con códecs avanzados como DTS o Dolby.

Compatibilidad

Veredicto: PCM

La compatibilidad es, sorprendentemente, el punto en el que la modernidad de Bitstream viene a morderlo. Bitstream está hecho con lo más nuevo, para lo más nuevo, y no tiene compatibilidad hacia atrás. Por un lado, eso significa que funciona con tecnología inalámbrica y por cable, y por otro, que no se conecta con tu viejo reproductor de películas doméstico.

El PCM, por otro lado, es una tecnología mucho más antigua que ha cambiado y crecido con el tiempo, trabajando con lo antiguo pero también abarcando algunas de de los nuevos. En consecuencia, cuando se trata de compatibilidad, el PCM es un ganador redondo.

Conectividad

Veredicto: Flujo de bits

Cuando mencionamos que el PCM es compatible con «algunas» de las nuevas tecnologías en la sección anterior, la conectividad es una de las áreas en las que se queda corto. Por ejemplo, el PCM tiene dificultades para enviar audio comprimido o hacer transmisiones multicanal con cables coaxiales.

Además, aunque el flujo de bits no es compatible con todos los sistemas antiguos, puede conectarse con todos los dispositivos y tecnologías más recientes, incluido el soporte de audio inalámbrico. Bitstream es el claro ganador aquí, simplemente por dar a los usuarios la opción de pasar de la escucha por cable a la inalámbrica..

Decodificación

Veredicto: Desenfunda

En lo que respecta a la decodificación de la señal, se presenta un poco de empate. Mientras que el PCM elimina el tiempo de retardo debido a que el reproductor es el descodificador, el flujo de bits puede tener una gama más amplia de opciones de calidad, como las conexiones de TV inteligente y los vínculos de APP, que se engranan directamente con tu receptor.

Además, mientras que el PCM está limitado por la calidad de tu reproductor de audio, el flujo de bits puede aprovechar elementos como Dolby Digital o DTS para mejorar la calidad.

Una vez más, esto depende en gran medida de la ubicación del decodificador en los dos sistemas: un raro empate en el enfrentamiento entre el flujo de bits y el PCM.

Audio secundario

Verificación: PCM

Las pistas de audio secundarias se refieren a la narración en varios idiomas (por ejemplo, para ayudar a un espectador extranjero o a un estudiante de idiomas) y a las descripciones de audio del escenario y la ambientación para las personas con deficiencias visuales. También puede incluir pistas de comentarios del director o de los actores, que se reproducen junto a la pista de audio principal o de la película

El flujo de bits es un único flujo de bits que se procesa por línea. En cambio, el PCM se hizo para que varias ondas viajaran por él simultáneamente. Teniendo esto en cuenta, se puede decir que el PCM puede procesar el audio primario y secundario simultáneamente mejor que el flujo de bits.

Transmisión

Veredicto: PCM

Las grandes capacidades de la transmisión por flujo de bits se limitan únicamente a los sonidos modernos y digitales. El PCM, que sigue funcionando con tecnología antigua, puede funcionar con reproductores y receptores analógicos y digitales. Por ello, el PCM sigue siendo el estándar de transmisión. Sin embargo, el principal escollo del PCM en el ámbito de la transmisión es que genera muchos bits a la vez, lo que aumenta el ancho de banda.

El flujo de bits único de Bitstream mantiene el ancho de banda bajo. Esta transmisión comprimida de bajo ancho de banda permite conexiones tanto por cable como inalámbricas. Esto puede darte algunas opciones geniales cuando construyas tu sistema de cine en casa, seguro, pero no se conectará con algo más antiguo, como tu viejo reproductor de CD o tu sistema de cine retro.

¿Cuándo debes usar Bitstream o PCM?

Si todo lo anterior te parece una mezcla de datos confusos, no temas. A continuación tenemos los mejores momentos para utilizar cada función, explicados de forma sencilla:

Cuándo es mejor el flujo de bits

Recuerda de nuevo que tu receptor es tu descodificador cuando utilizas el flujo de bits. Esto significa que, en igualdad de condiciones, el flujo de bits será ligeramente mejor. Ahora, las situaciones que realmente importan:

  • Cuando quieras reproducir cosas en sonido envolvente.
  • Tu receptor tiene opciones de mejor calidad.
  • Quieres reproducir audio de alta resolución.
  • Quieres escuchar de forma inalámbrica

¿Cuándo es mejor el PCM?

Ahora bien, para el PCM, el reproductor es el componente clave de la descodificación. Como en el caso anterior, en igualdad de condiciones, elige el PCM si tu reproductor es muy superior. Ahora, para las situaciones que realmente importan:

  • Quieres escuchar los canales de audio secundarios.
  • Quieres utilizar fuentes de audio analógicas.
  • Trabajas con equipos antiguos.

Lo que dicen los usuarios sobre BitStream & PCM

A continuación, salgamos al campo y veamos lo que dicen los usuarios.

La usuaria pinifinina de los foros de audioholics señala el mayor variedad de opciones en dispositivos Blu-Ray con PCM en este post:

El usuario del foro Audioholics pinifinina comenta sus experiencias con el PCM. (de: Audioholics)
El usuario del foro Audioholics pinifinina comenta sus experiencias con el PCM. (de: Audioholics)

Observa en particular esta parte, al final:

Otra nota es que si pongo mi reproductor en flujo de bits, mi receptor estará «bloqueado» a cualquier formato de audio de la película que se grabe, por ejemplo, si la película es Dolby TRUE HD, mi receptor mostrará Dolby TRUE HD, está bloqueado, no puedo cambiarlo.

Pero si pongo mi reproductor en PCM, tendré un par de opciones más en cuanto al formato de audio, no es que pueda cambiar entre Dolby TRUE HD y DTS-HS Master, sino que a veces es el propio formato de descodificación de mi receptor. No sé por qué. Así que al final, decido confiar en mi oído, así que lo dejé en PCM.

En el mismo hilo, el usuario también admitió que el flujo de bits tenía un gran volumen y les sonaba mejor.

En un debate de Quora sobre bitstream vs PCM para PS4 para Turtle Beach los usuarios dijeron que eran más o menos iguales, con una ligera preferencia por el PCM:

Lo único que afectará al sonido es el dispositivo que tenga el mejor convertidor digital-analógico. Así que si la PS4 tiene el mejor DAC, eso significa que el PCM sonará mejor. Por tanto, quédate con eso. Los manuales no siempre son correctos y es probable que el fabricante de los auriculares asuma que sus auriculares tienen un mejor DAC que la mayoría de los dispositivos, pero la PS4 es un sólido reproductor de Blu-day, lo que significa que probablemente sea superior.

Por último, aquí tienes un par de Usuarios del flujo de bits de X-Box en Reddit, súper satisfechos y listos para usar bitstream con todas las películas más intensas:

Estos dos Redditors están absolutamente encantados con bitstream en X-box y dicen que funciona muy bien con las películas de alta acción. (Fuente: Reddit)
Estos dos Redditors están encantados con el flujo de bits en X-box y dicen que funciona muy bien con las películas de acción. (Fuente: Reddit)

De estos mensajes, hay varias cosas que se pueden tomar rápidamente:

  • El PCM puede sonar más fuerte.
  • Las consolas, como todos los dispositivos, suelen depender simplemente de la calidad del reproductor frente a la del receptor para la elección del flujo de bits frente al PCM.
  • ¡Las películas modernas de alta acción suenan GENIALMENTE con el flujo de bits!

Conclusión

Por fin tienes tu configuración preparada. Quieres lucir tu sistema de sonido envolvente al máximo cuando muestres a tus invitados la gran película de acción, así que eliges el flujo de bits.

Luego, para el clásico psicológico de gran impacto que todos habéis visto mil millones de veces, quieres dedicar un flujo de audio secundario a los pensamientos del director: será PCM. Todo el mundo está impresionado y la noche va bien.

Ahora queremos saber tu opinión sobre ambos. ¿Utilizas el flujo de bits de Dolby para tus noches de cine o optas por el PCM? ¿Estás de acuerdo en que suelen sonar más o menos igual o hay alguna diferencia que el resto de la gente no oye? Queremos conocer tu opinión.

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Enamorada del fitness, una entusiasta de la tecnología y amante de los animales. Más de 15 años de experiencia en marketing digital y publicaciones online .

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